红杉资本中国基金
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自动驾驶是马拉松,Pony.ai一路领先

2018-07-19 10:50 · 微信公众号:红杉汇  红杉资本中国基金   
   
广义上的自动驾驶技术已经在变为现实,这是人工智能无形之手与产业结合所产生的化学反应,将引发出行领域巨大的变革,这也是国内汽车行业的一次弯道超车,产生出世界级企业的机会,产业链条里的更多创新企业将会脱颖而出。

  以自动驾驶、电动汽车为代表的新技术应用场景对中国交通产业格局有重大战略意义。广义上的自动驾驶技术已经在变为现实,这是人工智能无形之手与产业结合所产生的化学反应,将引发出行领域巨大的变革,这也是国内汽车行业的一次弯道超车,产生出世界级企业的机会,产业链条里的更多创新企业将会脱颖而出。

  —— 沈南鹏 红杉资本全球执行合伙人

  自动驾驶领域从来不缺新闻,最近更是被一家初创公司Pony.ai(小马智行)刷屏。

  这家不到两岁的自动驾驶企业用一系列惊艳的操作证明了它在这个最具颠覆性领域的顶尖实力:今年6月,它成为第一个拿到号称全国“最难路考”的北京T3路测牌照的初创企业;7月初,完成超过2亿美元的A轮融资,估值超过10亿美元,成为中国第一家无人车独角兽。

  近年来,大热的自动驾驶行业相继涌现出成百上千家初创企业,百舸争流中,年轻的Pony.ai早已锁定了第一梯队的席位。

  根据全球知名市场调研机构Strategy Analytics的预测,到本世纪中叶,自动驾驶的市场价值将高达7万亿美元。有望成为这个万亿市场中的佼佼者的Pony.ai,在还是一块璞玉的时候就得到红杉资本中国基金的大力支持。作为Pony.ai的种子轮投资人,红杉中国在A轮更是持续加码。

  我们看好自动驾驶产业的未来,找到了一个最有抱负和专业的创始团队。公司这2年的业务进展,可以说超出了我们初期的期待,我们的信任和信心更足了。

  —— 周逵 红杉中国合伙人

  成立不到两年,Pony.ai(小马智行)便已成为一个拥有巨大吸引力与号召力的无人车企业品牌,探究这股力量的核心,即会发现其根本是源自两位创始人:彭军与楼天城。

  ▲ 彭军(右)、楼天城(左)

  彭军的履历,是由一系列蜚声全球的名字组成的,他毕业于斯坦福大学,曾在谷歌等全球一流互联网公司供职10年以上,最终决定创业的时候,他已经是百度最高的T11级首席架构师,同级别的工程师更是以个位数计。他在2015年便开始专注研发无人车项目。2016年,他与楼天城共同创办了Pony.ai,并很快获得了来自红杉资本中国基金的种子轮投资。

  彭军的合伙人楼天城同样师出名门,是华人图灵奖(计算机诺贝尔奖)得主姚期智院士的得意弟子,当年中国公认的大学生计算机编程第一人,在CEOI、ACM界无人不晓其大名,人称“楼教主”。

  如此背景的创始人组合在行业里很快展现出了超乎想象的号召力,业内开始流传各种传说,比如一顿午饭就能令供职硅谷科技巨头的顶级工程师当天递交辞呈,而很多“编程大神”,以及楼天城在编程大赛中的对手们,也纷纷转身成为现在的同事。他们更是邀请到了图灵奖唯一华人得主、中国科学院院士、美国科学院外籍院士、清华交叉信息研究院院长、姚班创建者姚期智教授担任Pony.ai首席顾问。姚期智的加盟,在为Pony.ai形成品牌和资源背书之外,更关键的是将会在自动驾驶方向的产学研紧密配合上产生巨大的推动作用。

  除了在人才竞赛中已经超越对手多个身位之外,Pony.ai开始体现出全面的领先性。近日,我们专访了Pony.ai的联合创始人和CEO彭军,他站在行业前沿回溯和展望了Pony.ai的征程。

  彭军|Pony.ai联合创始人兼CEO

  Pony.ai的星辰大海

  红杉汇:Pony.ai在上个月成功拿到了北京T3级自动驾驶路测牌照,这块牌照的考取难度有多大?

  彭军:北京自动驾驶测试号牌共分为T1至T5五个级别,目前国内颁出的最高级别自动驾驶路测牌照为T3级。Pony.ai是第二家在北京获得T3牌照的公司,也是第一家初创公司。

  T3牌照可以说是目前国内最难的“路考”。北京是首个要求自动驾驶企业在封闭场地内训练满5000公里后才能参加评估考试的城市,而且若干科目的考试对整个自动驾驶技术的软硬件结合、场景处理能力等都是非常大的考验。

  相比其他公司,Pony.ai拿到T3要顺利得多,说明了Pony.ai在自动驾驶技术水平上已经达到了目前行业的超一流水准,另外在资金等其他方面也没有短板,这是对我们综合实力的肯定。

  红杉汇:自动驾驶的发展渐渐发展出不同路径:有的软硬件双管齐下,如Waymo,有的是和传统车厂合作,发展自动驾驶解决方案,甚至合作造车。Pony.ai会走哪条路?

  彭军:无论哪条路径,软硬件结合一定是必须的。Pony.ai和传统车厂的合作一直都有,比如我们和广汽建立了战略合作关系。

  在硬件上,传统车厂已经积累了100多年的经验,在车规级质量体系、整车控制、底层控制和执行系统等方面早已积累起优势。互联网出身或初创的自动驾驶企业没必要把这段经历重新来过。和好的伙伴建立合作关系,可以把自己的强项和优势发挥出来。虽然现在车厂和自动驾驶企业的合作还在磨合中,但从整体的趋势来看,车厂会越来越开放,越来越愿意合作。

  目前Pony.ai的工作重点在于开发出能让软硬件稳定结合的自动驾驶解决方案。而且无论从技术还是整个与自动驾驶有关的全链条上,Pony.ai都没有短板。

  红杉汇:会考虑让Pony.ai的自动驾驶方案具备兼容性吗?

  彭军:目前来看讨论兼容性还为时过早。在这个行业的早期阶段,过早设立标准是没有意义的。我们现在最关心未来100辆以上的小型车队是否能跑得好。

  自动驾驶的竞争和未来

  红杉汇:现在自动驾驶企业主要分为4种:传统车厂、互联网巨头、共享出行企业和初创企业。初创企业在与其他三者竞争的优势在哪里?

  彭军:相比其他三者,初创企业的特点是“跑得快”,也就是技术水平的迭代更迅速。互联网巨头和大车企虽然有一定的优势,比如平台大、资源整合便利,但自动驾驶是一个全新的赛道,未来可能会颠覆整个交通产业、出行生态和与此相关的商业模式。历史是重复的,往往这种带有全面革新性的项目,天生就是初创公司的菜。现在的巨头,如谷歌、脸书,都是这样过来的。

  红杉汇:掌握资源和资金优势的传统车企和互联网巨头对初创公司会不会进行整合式收购?像共享出行、社交网络等,最终整个行业还是往头部集中?

  彭军:现在谈这个还太早。虽然有的企业快一点,有的慢一点,但自动驾驶是场马拉松,宏观来看大家都才刚刚离开起跑线,最多跑了两三公里,后来者还有很多机会进行弯道超车。无论是巨头、车企还是初创公司,大家都在摸索中,自动驾驶尚且没有实现商业价值,但我们都明白一点:这是一个数万亿级别的大市场,而且一定是个能真正改变人类生活的大事情。

  在目前这个阶段,资源、资金虽然很重要,但不是决定因素,技术实力和处理整个产业链条相关的能力才是至关重要的。因此传统车厂和互联网巨头相比初创企业来说不一定有特别大的优势。

  未来随着赛道上的选手实力越来越明朗,资源、资本和用户往头部集中是会慢慢出现的,但在这个万亿级别的市场里,初创公司也可以凭借出色的技术迭代能力做到头部,到时候巨头想买,但标的不见得想卖。

  自动驾驶和互联网创业不同,互联网讲究唯快不破,一招鲜,单点突破,而自动驾驶企业靠的是综合实力。头部效应不一定集中在巨头身上,跑得快的创业公司拿到的资金、政府的支持不一定比巨头少。

  自动驾驶市场很大,又是高技术门槛的重资产行业,掌握技术优势和有深厚积累的初创企业也可以在竞争中获得丰厚的市场回报。

  红杉汇:自动驾驶行业的竞争态势是怎样的?应该如何看待它的应用前景?

  彭军:过去几年大多数自动驾驶企业的重点在生产出样车,现在样车已经是过去式了。在短期3-5年,能否进行小规模量产,而且研发出软硬件结合好、系统稳定、可以在有价值的场景下使用的自动驾驶方案和车队是重点。

  目前对自动驾驶的发展要么太乐观,要么太悲观。这也是所有新兴领域的必然发展阶段。未来自动驾驶会变得越来越安全,越来越稳定。在未来3-5年内,自动驾驶会有稳定的区域化应用,在产业新城、大规模园区、校区、矿山、港口等开始出现。场景化、区域化的应用先行落地,商业化慢慢开始自循环,最终形成闭环。

  红杉汇:小规模量产会最终导致行业分化吗?

  彭军:一定会产生。很多企业做不出来100辆车的车队,或者他们的自动驾驶解决方案无法在这个规模的车队上稳定运行,那就开始掉队了。所以小规模量产而且有能力在有价值的场景内稳定运行将是自动驾驶行业的一个分水岭。

  红杉汇:未来什么样的自动驾驶方案能够胜出?

  彭军:自动驾驶方案是一个非常复杂的系统性工程,可以类比手机的设计过程:是用指纹、刷脸还是密码开机?如何把操作系统和硬件有机结合起来?与此类似,无人车的传感器如何选择和安装,新型传感器的出现如何做软硬件适配等等,都是需要考虑的问题。

  总体来看,未来能够最终经受住考验的自动驾驶方案一定是综合最优的方案,领先的自动驾驶企业也无法凭借单指标实现领先,偏废任何一个环节都无法成功。

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